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Ciencias

Por qué resurgieron los autos eléctricos después de fracasar el siglo pasado

El año pasado, las ventas de vehículos eléctricos e híbridos plug–in (enchufables) sumaron 408 000 unidades en Europa y 2,1 millones en todo el mundo. Los números suponen un 50 % más, aproximadamente, que en 2017. Para este 2019, se espera alcanzar otro aumento cercano al 50 %. Se podrían superar los tres millones de vehículos eléctricos vendidos en un año.

Se trata de las cifras de una revolución tecnológica e industrial. Incrementos de ventas y producción de dos dígitos (e incluso de tres en algunos países) se unen a aumentos de eficiencia nada despreciables. Los vehículos eléctricos consumen un tercio de lo que gastan los vehículos de combustión. Y por si esto fuera poco, se cortan de raíz las emisiones de dióxido de carbono, el gas más importante en la fracción del efecto invernadero debida a la actividad humana.

Críticas al coche eléctrico

La transformación a la movilidad eléctrica se está produciendo de forma tan intensa que parece irreversible. A pesar de ello, algunas voces se levantan periódicamente argumentando que los coches eléctricos contaminan más que los de gasolina, puesto que obtienen la energía de centrales de combustión.

Este razonamiento es inicialmente cierto, pero se trata de una fotografía que quedará rápidamente desfasada. Basta comprobar qué está sucediendo con las centrales eólicas y solares. En 2018, la energía eólica proporcionó el 14 % de la demanda total de energía en la Unión Europea. En 2013 era solo el 7 %.

El 95 % de las nuevas instalaciones energéticas de la UE corresponden a energías renovables. De ellas, el 45 % son de energía eólica. Esta última es la forma de generación de electricidad mayoritaria en Europa; ha superado recientemente al gas natural.

Tanto la movilidad como la generación de energía eléctrica se están transformando, rápida y definitivamente, hacia formas más eficientes y sostenibles.

Electricidad, gran olvidada en automoción

Quién hubiese dicho a inicios del siglo XX, cuando una buena parte de los automóviles ya eran eléctricos, que la tecnología se abandonaría durante más de cien años. Y que volvería a resurgir. ¿Cuál fue la causa? ¿Por qué los automóviles fueron primero eléctricos, después de combustión interna y ahora vuelven los eléctricos?

Automóvil eléctrico de Thomas Parker de 1895
Automóvil eléctrico de Thomas Parker de 1895

La respuesta está en las baterías. Estos dispositivos, que transforman energía química en electricidad, eran inicialmente de plomo (óxido de plomo). Se trata de una robusta tecnología, puesto que aún se fabrica masivamente hoy en día. Pero es demasiado pesada.

Para obtener un mínimo de potencia en el vehículo, deben ensamblarse en serie un buen número de baterías. Por ello el peso es un parámetro clave. Las baterías de plomo no tuvieron nada que hacer frente a la ligereza del combustible derivado del petróleo, de ahí su proliferación durante todo el siglo XX.

Las crisis petrolíferas y los problemas de contaminación incentivaron la investigación en tecnologías alternativas. Las baterías eléctricas entraron de nuevo en el escenario. Y más, teniendo en cuenta las nuevas propuestas.

Las baterías de níquel-cadmio, así como las baterías basadas en metales alcalinos, por ejemplo, fueron usadas en tímidas propuestas durante los años setenta y los ochenta del siglo XX. Pero no solucionaron el problema. Ni con montajes que ocupaban todo el espacio disponible en el vehículo (¡incluyendo el habitáculo de los pasajeros!) fue posible obtener potencias y autonomías mínimamente suficientes.

La situación cambió radicalmente a mediados de los noventa, con la aparición de las baterías de ion-litio, suficientemente ligeras y potentes como para facilitar la actual transición al vehículo eléctrico. Su evolución no ha sido fácil, puesto que requería desarrollar los denominados compuestos de intercalación. Estas sustancias sirven de soporte para que el litio, el metal más ligero que existe, se intercambie entre ambos electrodos mientras genera corriente eléctrica.

Las modernas baterías de ion–litio no son un tema cerrado. Se están investigando otras opciones como las baterías de litio–aire (muchísimo más ligeras), las de litio–azufre, las de ion– sodio, las baterías de combustible (principalmente hidrógeno) y las baterías de flujo.

Más allá de los coches

Su futura aplicación no será solo el automóvil. Puesto que la electricidad no puede almacenarse, es necesario disponer de almacenes de energía o dispositivos que se recargan mediante la red eléctrica, pero que guardan la energía para posterior uso también mediante electricidad. Las viviendas, instalaciones industriales, plantas potabilizadoras de agua e incluso instalaciones agrícolas y ganaderas podrán hacer buen uso de estas baterías, altamente eficientes y no contaminantes.

Se avecina, pues, una verdadera transformación industrial. La fabricación de baterías será un sector mucho más estratégico de lo que ya es hoy en día, con espacio para la fabricación tanto a nivel masivo, como a nivel de nicho. Harán falta tecnologías muy variadas, que servirán a aplicaciones muy específicas.

En este sentido, Europa en general, y España en particular, van con retraso. La Unión Europea tiene prevista una promoción intensa del sector, que debería permitir una presencia en el mercado mucho más elevada que la actual. Alemania, Francia, Polonia y los países escandinavos han activado intensos programas de incremento de producción.

Las previsiones para España son más pesimistas, puesto que anticipan una participación marginal en la cuota de mercado, incluso dentro de diez años. Algo que nos debe alertar e incentivar.

Xavier Giménez Font es profesor titular de Química Física de la Universitat de Barcelona.

Publicado originalmente por The Conversation.

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Ciencias

En qué consiste la inclusión de Misiones en el mercado internacional de carbono

La Provincia de Misiones firmó un acuerdo histórico con la empresa suiza Mercuria para crear un programa REDD+ jurisdiccional que podría generar mayores recursos para seguir preservando la selva misionera y la biodiversidad que en ella habita. Los REDD+ son programas de las Naciones Unidas (ONU) para la reducción de las emisiones derivadas de la deforestación y la degradación de los bosques.

El Gobierno de la Provincia de Misiones anunció ante los delegados de la COP26 en Glasgow el histórico compromiso con la empresa suiza Mercuria para desarrollar en conjunto una red jurisdiccional para combatir la deforestación y la degradación forestal en la República Argentina.

Misiones, declarada Capital Nacional de la Biodiversidad, se encuentra en el noreste del país, en la frontera con Brasil y Paraguay, en lo que se conoce como mata atlántica, una formación vegetal que, en Argentina, solo abarca a esa provincia. La mitad del suelo misionero, que sólo representa el 2% del territorio argentino, se encuentra bajo algún régimen de conservación y en ella habita el 52% de la biodiversidad del país.

Las empresas que compran bonos de carbono, adquieren el derecho a emitir una cantidad determinada de residuos. Las compañías que necesiten aumentar las emisiones por encima de su límite deben comprar créditos. El comprador está pagando una cantidad de dinero por contaminar, mientras que el vendedor se ve recompensado por reducir sus emisiones.

¿En qué consiste esta inclusión? Según explicaron a Infobae fuentes del Poder Ejecutivo de la provincia, Misiones administra un presupuesto equilibrado y sin endeudamiento, con un pueblo joven y comprometido con la acción climática, pero deja de percibir anualmente el equivalente a un 15% de su presupuesto anual por preferir preservar la selva misionera en lugar de sembrar soja por la que obtendría ingresos anuales de US$340 millones. Es por ello que, para compensar ese costo de oportunidad, la Provincia de Misiones aguarda el pronunciamiento del Gobierno nacional sobre un pedido de reconocimiento de una compensación por su contribución esencial por US$1.140 millones, ya que además el Gobierno provincial sostiene con sus propios recursos la preservación de bosques.

Gracias al acuerdo firmado, esta jurisdicción ahora podrá acceder a los mercados de carbono y recibiría recursos monetarios a partir de los créditos de carbono generados entre 2017 y 2030 a precios de mercado, ingresos que podrían verse incrementados con la valorización en el tiempo de los créditos de carbono. La certificación se hará de acuerdo al marco jurisdiccional y de anidación REDD+ (JNR) de Verra, organización que administra los estándares internacionales más utilizados en los mercados voluntarios de carbono.

Misiones se convirtió en estos días en el primer estado subnacional en América Latina en crear un Ministerio de Cambio Climático. “El hito se constituyó a partir de este logro histórico en un caso de éxito a imitar por el resto de las jurisdicciones subnacionales”, advirtieron las fuentes del gobierno provincial. Con los recursos generados por este acuerdo se pretenden financiar los programas directos vinculados a la conservación de la selva misionera, el sostenimiento de la agricultura familiar y el desarrollo de la industria del conocimiento, emprendedores y startups como actividades sostenibles en términos del cuidado del medio ambiente.

En diálogo con Infobae, Maximiliano Galli, asesor del Gobierno de la Provincia de Misiones, explicó: “El acuerdo de venta de créditos de carbono entre la Provincia de Misiones y la empresa suiza Mercuria es muy positivo, tanto para la Provincia como para nuestro país. No solo porque representará ingresos financieros derivados de la venta de los créditos de carbono sino que posiciona a Misiones liderando el ingreso a los mercados internacionales con una herramienta prevista en el Acuerdo de Paris”.

“Tuvimos oportunidad de mencionarle esto a Kristalina Georgieva, gerente del Fondo Monetario Internacional (FMI), en un encuentro casual que tuvimos y notamos interés. Este anuncio es una de las grandes noticias de la COP26. Además puede ser un antecedente para respaldar la propuesta (del Gobierno nacional) de canje de deuda por sustentabilidad toda vez que queda demostrado que el mundo está dispuesto a pagar por los servicios ambientales que generaron nuestros bosques”, precisó Galli.

Por su parte, Carlos Rovira, presidente de la Legislatura de Misiones, expresó: “Misiones es la usina más importante del país, y una de las más importantes de América, productora de oxígeno puro. Con doble carácter ecológico, nosotros producimos el oxígeno y en la misma cantidad retenemos dióxido de carbono, que es el responsable del efecto invernadero y el cambio climático, o sea tenemos los dos bienes, por eso salimos al mercado vendiendo a quien necesita, y hoy está aceptado en el mundo que quien contamina puede venir con un instrumento, como el que firmó Misiones, y comprar ese crédito de carbono contra la emisión que se hace fuera de la provincia. Así funciona este nuevo mercado”.

Además, señaló: “Hace años planteamos que los misioneros deberíamos empezar a contabilizar nuestro activo ambiental que hace poco tiempo no tenía el carácter de intercambiabilidad, pero hoy ya lo tiene, porque es aceptado en todo el mundo y es escaso”. Este acuerdo constituye un acto de justicia climática ya que es la primera y única provincia argentina carbono-negativa sin recibir ningún tipo de reconocimiento por ello hasta la firma del presente acuerdo”. (Infobae.com)

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Ciencias

Rusos advierten que un asteroide se acerca “peligrosamente” a la Tierra

La Agencia Espacial Roscosmos de Rusia alertó que un asteroide se acerca peligrosamente a la Tierra. Según el informe, tiene entre 10 y 15 metros de diámetro y se aproxima de manera sigilosa.

El cuerpo celeste fue descubierto el 6 de noviembre pasado. Lo primero que llamó la atención es que nunca antes había sido observado. Desde la agencia rusa manifestaron que “se está acercando periódicamente” a la Tierra. Además, según sus cálculos, podría ser peligroso para nuestro planeta.

Desde la Nasa no se expidieron sobre el informe. Sin embargo, en reiteradas oportunidades aclararon que es improbable que un meteorito impacte contra la Tierra en los próximos años.

Fuente: Ámbito.

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Ciencias

«Un dragón congelado del norte»: descubrieron un nuevo dinosaurio volador que habitó Norteamérica hace 77 millones de años

La impresión de un artista de una especie de pterosaurio recién descubierta, Cryodrakon boreas (Foto de David MAAS / fuentes diversas / AFP)

Una nueva especie de pterosaurio, un reptil volador, ha sido identificado en la basta y seca extensión de las tierras baldías de Canadá. El martes, fue bautizado como «Cryodrakon boreas», o «Dragón congelado del norte».PUBLICIDAD

El descubrimiento podría parecer salido de Westeros (quién puede olvidarse de Jon Snow, Rey en el Norte, cabalgando sobre Rhaegal en el cielo de la gélida Invernalia). Pero los fans de «Game of Thrones» no deberían entusiasmarse demasiado: según los investigadores, Cryodrakon se parecía más a una cigüeña reptiliana del tamaño de una jirafa, que al dragón escupe fuego de Daenerys Targaryen.

Los animales carnívoros vivieron en Alberta durante el periodo Cretácico hace unos 77 millones de años, según un estudio publicado en la revista Journal of Vertebrate PaleontologyPodían llegar a medir cuatro metros de altura, y alcanzar una envergadura de hasta nueve metros, medidas que le convierten en uno de los animales más grandes que ha existido en la Tierra. No tenía aparato para masticar, por lo que probablemente comía cualquier alimento lo suficientemente pequeño para bajar por su esófago, incluyendo lagartos, mamíferos y crías de dinosaurio.

Como otros pterosaurios, el Cryodrakon tenía proporciones asimétricas, con un cuello largo, alas enormes, y una cabeza 3.5 veces más larga que su cuerpo. Como dijo un experto, imagina «una cabeza asesina voladora gigante», o «un par de alas que llevan una gran cabeza para engullir cosas».

(Foto: AFP)
(Foto: AFP)
(Foto: AFP)
(Foto: AFP)

Los investigadores explicaron que el nombre del pterosaurio está más inspirado por el paisaje frío de Alberta que por «Game of Thrones», aunque al elegirlo supieron que podían surgir comparaciones.

«Sí, nos reímos mucho por eso», dijo Michael Habib, un paleontólogo de University of Southern California y fan de la serie.

François Therrien, curador de paleocología de dinosaurios en el  Museo de Paleontología Alverta’s Royal Tyrrel, recordó que, si bien la Alberta actual  es conocida por sus duros inviernos, el paisaje que sobrevoló el Cruodrakon durante la última era de los dinosaurios era un paraíso tropical próximo a un mar interior.

Los fósiles utilizados para determinar el holotipo del Cryodrakon fueron descubiertos hace más de 30 años en el Parque Provincial de los Dinosaurios de Alberta, conocido por ser uno de los lugares del mundo con mayor depósito de restos de dinosaurios. Hasta hace poco, sin embargo, se creía que los restos pertenecían a una especie ya conocida de pterosauro, llamada Quetzalcoatlus, descubierta por primera vez en Texas.

Habib, uno de los pocos científicos del mundo que ha trabajado durante años con fósiles de Quetzalcoatlus, dijo que la primera vez que vio al pterosauro canadiense hace cuatro años, tuvo una corazonada y creyó que era algo que no había visto nunca antes. Aunque los huesos de su cuello eran largos como los típicos del Quetzalcoatlus, sus proporciones no encajaban.

Solicitó entonces la ayuda de David Hone, un especialista en taxonomía de pterosauros, -rama de la ciencia que estudia la clasificación de los organismos-. Hone se dio cuenta de que los restos de Alberta estaban excepcionalmente bien preservados. El esqueleto con el que trabajaron los investigadores incluía partes de las alas, las piernas, el cuello y las costillas del animal, una muestra considerable, dijo el experto, dado que los huesos de este tipo de reptiles tienden a ser delgados y frágiles, provocando que se desintegren con el paso del tiempo.

«Este tipo de pterosauro [azhdarchids] es bastante raro, y la mayoría de especímenes son solo un hueso», dijo Habib a SchiTech Daily. «Nuestra nueva especie está formada por un esqueleto parcial. Esto nos da mucho información sobre la anatomía de estos grandes dinosaurios, cómo volaban y cómo vivían».

Hone vivió casi un momento «Eureka» cuando descubrió un patrón particular de agujeros en los fósiles que parecía único, pero les llevó varios años comparar el espécimen con los restos de pterosauros hallados en Mongolia, Francia y otros lugares y confirmar que efectivamente, se trataba de una nueva especie.

Ahora que ellos lo hicieron, las posibilidades de realizar futuras investigaciones son amplias, dijo Therrien.

«Le digo a mis estudiantes todo el tiempo que la taxonomía es la parte más fundamental de la biología», dijo Hone, director del programa de biología de la Universidad Queen Mary en Londre. «Si no sabes la especie que tienes, ¿cómo vas a entender lo demás?»

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